Anita Navaratnam saapui Suomeen 20 vuotta sitten ilman aavistusta siitä, millainen maa häntä olisi vastassa. 

Anita Navaratnam sulkee käsiensä väliin mukillisen höyryävän kuumaa mustaa teetä. Ulkona kasvoille on iskenyt talvisen kylmä tuuli ja sade, vaikka eletään jo huhtikuun loppua. Kevät on vasta alkamassa. Alussa on Anitakin, sillä hänen yrityksensä, digitaaliseen terveysteknologiaan erikoistunut Sygeny Oy, on vasta muutaman kuukauden ikäinen.

– Tämä on minulle uusi seikkailu ja mahdollisuus oppia lisää, Anita toteaa silmät loistaen.

Seikkailu on sana, joka kuvaa hyvin Anitan elämää. 20 vuotta sitten hän pakkasi matkalaukkunsa kotimaassaan Malesiassa ja lensi Suomeen.

Kuala Lumpurista Helsinkiin 

Vuonna 1995 Anita työskenteli kualalumpurilaisessa pankissa. Työmatka kesti suurkaupungin ruuhkissa lähes kaksi tuntia suuntaansa hehkuvan kuumassa ilmassa. Idea muuttaa pois miljoonakaupungista heräsi, kun Anita näki sanomalehdessä Finn Fundin ilmoituksen. Finn Fund haki ihmisiä Kaakkois-Aasiasta kuuden kuukauden ohjelmaan työskentelemään ja luomaan suhteita Suomeen.

Ajatus Euroopassa asumisesta houkutti Anitaa. Ekonomin taustallaan hän vastasi hakukriteerejä täysin.

Ohjelmaan valittiin kaksi naista ja Anita oli toinen heistä.

– Sain valintailmoituksen mukana paperisen esitteen Suomesta, jossa näkyi auringossa kylpevä kauppatori 1970-luvulla. Torikauppiaiden kojut pursuilivat vihanneksia ja hellehattuiset ihmiset hymyilivät. Se näytti ihastuttavalta.

Esite oli kaikki, mitä Anita tiesi Suomesta, kun hän pakkasi laukut ja hyvästeli perheensä.

USA:n Wisconsissa vietetyt opiskeluvuodet olivat totuttaneet Anitan pakkaseen, joten Suomen talvi ei pelottanut.

– Madisonissa, Wisconsinin osavaltion pääkaupungissa, ajattelin, ettei missään voi olla kylmempää. Suomi kuitenkin muutti käsitykseni.

Kontakteja kokkaamalla 

Lentokoneen ikkunasta näkyi valkea maa ja pimeä taivas. Helsinki-Vantaan lentokentällä Anita astui ensimmäistä kertaa Suomen maaperälle yllään vain ohut nahkatakki. Elettiin helmikuuta, tilastollisesti vuoden kylmintä aikaa. 

Ostimme minulle talvitakin, housut, kengät, pipon, hanskat ja pitkät alusvaatteet.

– Minua oli vastassa CIMOn ohjelmakoordinaattori, joka huolehti FinnFundin ohjelmaan saapuvista. Hän katsahti minuun kerran ja vei saman tien ostoksille Stockmannille. Ostimme minulle talvitakin, housut, kengät, pipon, hanskat ja pitkät alusvaatteet.

Helmikuun pimeys ja pakkanen eivät vastanneet esitteen kuvaamaa Helsinkiä, mutta se ei haitannut Anitaa. Hän kulki Töölönlahden rantaa toppatakin uumenissa ja ihasteli pimeneviä iltoja. Kotona Anita sulki verhot, sytytti kynttilät ja nautti kodin lämmöstä pakkasen vihmoessa ulkona. Uusien ystävien saaminen ei ollut helppoa, mutta kun Anita avasi kotinsa ovet ihmisille, sulkeutuneiden suomalaisten muurit alkoivat murtua.

Suomessa Anita oppi myös kokkaamaan.

– Kutsuin uudet ystävät illalliselle ja kokeilin erilaisia ruokalajeja. Nyt en edes enää uskalla ajatella, millaisia makukokemuksia olen tarjonnut, Anita sanoo ja naurahtaa.

Tutustuminen uusiin ihmisiin kannatti. Siten Anita tapasi myös ihmisiä Nokialta.

Uran uusi suunta

Anita sai työpaikan Nokialta, kun Finn Fundin projekti loppui. Ekonomille oli lamasta nousevassa Suomessa kysyntää. Ilmapiiri oli avoin ja ihmiset halusivat muodostaa verkostoja. Nokia kasvoi huimaa vauhtia maailman suurimmaksi matkapuhelinvalmistajaksi.

– Nokia on kuin kansainvälinen lentokenttä. Koko ajan oppi uutta ja tapasi uusia ihmisiä eri maista. Yritys tarjosi mahdollisuuden kokeilla, innovoida ja kehittyä.

Anita työskenteli Nokialla 16 vuotta tuotekehityksen ja kaupallistamisen parissa. Työn ohella hän sai tärkeitä suhteita ympäri maailmaa. Sinä aikana hän tapasi myös suomalaisen aviomiehensä, opiskeli kieltä ja tuskaili ruokakauppojen valikoimien kanssa. Maustevalikoima loppui aina kesken, eikä tuoreista katkaravuista ollut tietoakaan.

Halusin alalle, jolla voisin tehdä merkityksellistä työtä ja auttaa ihmisiä.

Työ vei Anitan ja hänen aviomiehensä myös Singaporeen, josta he palasivat Suomeen vuonna 2008. Anita ehti työskennellä Nokian jälkeen myös Microsoftilla, ennen kuin hän oli valmis taas uuteen seikkailuun.

– Minua kiinnosti digitalisaation hyödyntäminen terveysalalla. Olin kokenut miltä tuntuu, kun ystävä kuolee syöpään. Halusin alalle, jolla voisin tehdä merkityksellistä työtä ja auttaa ihmisiä.

Samaan aikaan myös USA:ssa alkoi kasvaa kiinnostus digin hyödyntämiseen terveyspalveluiden parantamisessa. Anita toimi konsulttina projektissa, joka kosketti USA:n terveydenhuoltoa.

– Kysyin, miksi he eivät katsoisi kohti Eurooppaa.

Kysymys poiki ensin Anitalle tutkimustyön Suomen terveydenhuollosta ja digiratkaisuista ja lopulta se johti oman yrityksen perustamiseen.

Maassa maan kielellä

Anitan yrityksen Sygeny Oy:n toimistoista yksi on New Yorkissa, toinen Malesiassa ja kolmas Helsingissä. Helsingissä toiminnasta vastaa yksin Anita. New Yorkissa istuvat sisaryhtiön partnerit. Puhelut Atlantin yli ovat arkipäivää. 

– Yritys on ollut sen syntymäpäivästä lähtien kansainvälinen. Rakennamme siltaa Atlantin yli. Kansainvälisyys on pienille yrityksille valttikortti, jota kannattaa arvostaa.

Sygeny oy on erikoistunut digitaalisten terveysratkaisuiden kehittämiseen sekä terveys analyysien arvioimiseen. Yrityksen perustamisessa suomea puhuva yrityskumppani olisi ollut tarpeen.

– Kaikki tarvittavat dokumentit olivat suomeksi tai ruotsiksi. Edes verkkosivuilla ei ollut välttämättä englanninkielistä tekstiä. Dokumenttien käännättäminen asianajajalla on pienelle yritykselle iso kustannuserä.

Pankkitilin avaamista varten Anita otti yhteyttä muutamaan pankkiin, joista Nordea vastasi nopeiten ja vieläpä englanniksi. Jo samalla viikolla tili oli auki.

– Olen ollut ihmeissäni, kuinka nopeasti ja helposti asiat ovat sujuneet Nordean kanssa. Pankki on ollut avoin uusille ideoille ja valmis keskustelemaan erityistarpeistamme. Saimme hankittua esimerkiksi USA:n konttorin partnereille luottokortit, jotta toistuvat matkakulut olisi helpompi maksaa yritystililtä.

Joitain palveluntarjoajia, kuten työterveydenhuoltoa, Anita ei pystynyt yritystä perustaessaan vertailemaan, koska tietoa ei ollut saatavilla englanniksi. Kielihaasteet eivät kuitenkaan tulleet aivan yllätyksenä, olihan Anita kohdannut niitä lähes 20 vuoden ajan Suomessa, jopa joulupukin taholta.

Ensimmäisen Suomen vuoden aikana Anita matkusti Lappiin tapaamaan joulupukkia. Joulupukki intti ja intti, miten hänellä voi olla suomalainen nimi.

– Anita on oikeasti kansainvälinen nimi, jonka olen saanut vanhemmiltani.

Mahdollisuuksien maa

Ulkona sade hiipuu tihkuksi, mutta pilvipeite pysyy tiukasti auringon edessä. Englannin kieli virtaa vuolaana, kun Anita kertoo juoksulenkeistä Töölönlahden ympäri sekä ensimmäisestä vapusta Suomessa. Kuala Lumpuriin verrattuna Helsinki on pieni kylä ja sitä Anita arvostaa. 

– Pystyn pyöräilemään pääkaupungissa lähes kaikkialle ja ympärilläni on tahraamatonta luontoa ja villieläimiä. Mökkimatka Kangasniemelle on lähes henkinen kokemus, sillä luonto on niin kaunista.

Tietysti on pelottavaa heittäytyä, mutta loppujen lopuksi yrittäminen on tärkeintä.

Jatkuva oppiminen ja mahdollisuus tehdä hyvää yhteiskunnan puolesta motivoivat Anitaa työelämässä eteenpäin.

– Tietysti on pelottavaa heittäytyä, mutta loppujen lopuksi yrittäminen on tärkeintä. Epäonnistuminen ei haittaa, siitä vain oppii jotain uutta.

Kielihaasteista huolimatta Anita haluaa pitää yrityksensä Suomessa. Maa on hänen mielestään täynnä mahdollisuuksia, jotka odottavat hyödyntämistä. Nyt eletään hyvin erilaista aikaa kuin 20 vuotta sitten. Taloudellinen tilanne on jälleen haastava, mutta Suomi on kansainvälisempi kuin koskaan.

– Suomalaiset usein kysyvät, miksi haluan olla täällä. Miksi en haluaisi? Täällä on teknologiaosaamista, insinöörejä ja laadukas koulutus. Elämänlaatu on hyvä.

On kulunut 20 vuotta siitä, kun Anita saapui Suomeen. Vuosien saatossa hän on oppinut kerrospukeutumaan yhä lämpimämmin ja nauramaan kielihaasteista johtuville väärinymmärryksille. Vaikka suomen kieli soljuu Anitalta arkitilanteissa hyvin, kääntyy puhe englanniksi bisnestilanteissa. Suomalaisesta luonnosta on tullut Anitalle rakkaudenkohde, josta hän ei halua irtautua pitkäksi aikaa. Osa suomalaisesta sisusta hehkuu myös Anitan olemuksessa. Se on auttanut luovimaan eteenpäin maassa, jossa lähes joka päivä kysytään, mistä olet kotoisin ja jossa vasta viime vuosina englanti on vakiinnuttanut paikkansa asiakaspalvelijoiden kielenä.

Haaveiletko yrittäjyydestä? Ota yhteyttä Nordea Business Centreen.

Hyvin suunniteltu on puoliksi tehty. Hyödynnä vinkit liiketoimintasuunnitelman tekoon.

Teksti: Eveliina Salomaa

Kuvat: Pinja Nikki

Kopioi sivun linkki: